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研究对土卫六消失的“幻影湖泊”有了更深入了解

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  作为土星最大的卫星,神秘的土卫六(Titan),显然吸引了许多科学家的注意。作为太阳系内唯一一个在地表上有液体的卫星,它的南北两极有着大量“闪闪发光”的湖泊。但是这里并非 H2O组成的液态水海洋,而是液态甲烷(CH4)。奇怪的是,它们中的一部分,似乎神秘地消失了。如果土卫六拥有自己独特的“水循环”系统,那这点就显得极为怪异了。

研究对土卫六消失的“幻影湖泊”有了更深入了解

2014资料图:土卫六北极特写(来自:NASA-JPL,卡西尼探测器的遗赠)

  4月15日,一篇发表在《自然天文学》(Nature Astronomy)期刊上的新研究指出,其借助配备了雷达与红外成像仪的NASA卡西尼号探测器历史数据,对土卫六北极的湖泊展开了评估。

  来自约翰霍普金斯应用物理实验室、NASA喷气推进实验室的一组研究人员,曾在2006年对卡西尼号飞越的图像展开了研究,发现土卫六北半球存在着暗斑(即甲烷湖泊)。

  然而这颗卫星绕太阳公转的周期,需要30倍的地球年,所以它的四季,要比地球上漫长得多。有趣的是,当团队在2013年回顾同一区域时,却发现它从冬季走到春季了——那时土卫六表面上的三处特定液体暗斑,已经如幽灵般消失无踪。

  研究小组认为,“幻影湖泊”可能是深度只有几英寸的池塘,这暗示土卫六有着自己的季节循环,气候会在绕太阳运转时发生改变。

  遗憾的是,对于潜在的‘外星生命’来说,土卫六并不是一个宜居的地方——因为这些季节性的湖泊,明显有些‘营养不良’。

  此外,《自然天文学》上发表的另一篇论文,同样描述了土卫六上不寻常的甲烷湖泊。其中一个团队分析了来自卡西尼号探测器的RADAR数据,以了解土卫六北半球湖泊的深度,结果发现可能超过100米。

  据悉,NASA在1997年发射升空的卡西尼号探测器,于 2004 年顺利到达土星。在13年的历程中,它对这颗自带光环的行星及其卫星展开了大量的观测。

  2017年9月15日,任务团队决定让卡西尼号坠入土星,以在大气中燃烧的方式,终结了自己的历史使命。

  目前NASA正在考虑一项新的提议——发送一架名为Dragonfly的无人机,对土卫六展开更加细致的研究。

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